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04.11.2010

Erleuchtung im Tierreich

Für Darwins Gegner galt die Perfektion des Auges als ein Beispiel nicht reduzierbarer Komplexität, das nicht durch natürliche Selektion entstanden sein konnte. Neue Erkenntnisse der Evo-Devo-Forschung haben die Augenentwicklung im Gegenteil zu einem der schönsten und überzeugendsten Beispiel für die Evolution im Tierreich gemacht.

„Die Annahme, dass das Auge mit all seinen unnachahmlichen Einrichtungen: die Linse den verschiedenen Entfernungen anzupassen, wechselnde Lichtmengen zuzulassen und sphärische wie chromatische Abweichungen zu verbessern, durch die natürliche Zuchtwahl entstanden sei, erscheint, wie ich offen bekenne, im höchsten Grade als absurd."

                                Charles Darwin, Die Entstehung der Arten (dt. 1860)

Dieses Zitat wurde und wird von den Kreationisten aller Länder bis hin zu den Anhängern des „Intelligent Design“ unserer Tage gern benutzt, um gegen die Evolutionslehre und den Darwinismus zu Felde zu ziehen, nach dem Muster: „Sogar Darwin musste zugeben, dass…“. Was indessen Darwin mit seiner unbestechlichen Ehrlichkeit zugab, war, dass er nicht wusste, wie das hochkomplizierte Kameraauge der Wirbeltiere durch natürliche Selektion entstanden sein konnte; er zweifelte nicht, dass seine Theorie dennoch richtig war und eines Tages auch dieses Wunder der Schöpfung erklären würde. Im Lichte unseres heutigen Wissens ist die Entstehung des Auges sogar eine der schönsten Bestätigungen der Evolution der Tiere.
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 Das Säugetierauge, ein anatomisches Wunder und ein Modell für die Evolution (© Universitäts-Augenklinik Heidelberg)
Die Vielfalt von Augen unterschiedlicher Organisation im Tierreich hatte schon die Biologen des 19. Jahrhunderts begeistert. Die verschiedenen Typen lassen sich in morphologische Reihen von primitiven zu hochkomplexen Formen anordnen, die eine Vorstellung davon geben, wie die Augenevolution vielleicht abgelaufen sein könnte. Das Problem ist, dass die Bauplandetails und die Zellanatomie zeigen, dass verschiedene Typen nicht einfach auseinander hervorgegangen waren und dass Augen bei unterschiedlichsten Tieren auftreten, die sich nicht in einen akzeptierbaren Stammbaum einfügen. So kam der große Evolutionsforscher Ernst Mayr zu dem Schluss, dass Augen mindestens 40mal unabhängig voneinander entstanden sind. Das bekannteste Beispiel ist das Kameraauge mit einer Linse, das Wirbeltiere und Tintenfische in vergleichbarer Komplexität und Effektivität besitzen; die Innervation des Auges erfolgt aber bei beiden Gruppen in genau umgekehrter Anordnung.

Ein Gen zum Augenmachen

Die berühmten Experimente von Walter Gehring und seinen Mitarbeitern an der Universität Basel seit 1994 haben unsere Vorstellung von der Augenevolution völlig verändert. Sie zeigten, dass ein Gen, das bei Drosophila für die Entstehung der Komplexaugen am Kopf sorgt, auch die Bildung von Augengewebe an ungewöhnlichen Stellen wie den Beinen oder Flügeln induziert, wenn es dort aktiviert wird.

Drosophila-Kopf im Rasterelektronenmikroskop. Ein normales Komplexauge und ein zusätzliches, durch Pax6 induziertes Komplexauge an der Antenne. (© Biozentrum Basel)

Das Gen findet sich auch bei der Maus und beim Menschen; es kodiert für einen Transkriptionsfaktor (ein DNA-bindendes Protein, das die Transkription anderer Gene an- oder abschaltet), das heute als Pax6 bezeichnet wird und auch in Säugetieren die Augenentstehung steuert - in diesem Fall also von Kameraaugen. Die Pax6-Gene der verschiedenen Spezies sind austauschbar. Wenn man das aus Mäusen isolierte Gen in den Fliegenkörper transferiert, sorgt es dort für die Bildung von Fliegen-Augengewebe. Man konnte das Pax6-Gen in Arten der unterschiedlichsten Tierstämme nachweisen, und überall ist es für die Entwicklung der Augen von Bedeutung. Thomas Holstein vom Institut für Zoologie der Universität Heidelberg schreibt: „Der Transkriptionsfaktor Pax6 ist das wohl berühmteste Beispiel für ein innerhalb der Bilaterier konserviertes Protein und für aus der vergleichenden funktionellen Analyse gewonnene spektakuläre Schlussfolgerungen...Die Ergebnisse erlauben den Schluss, dass der Urbilater bereits ein Pax6-Gen besaß, und sie machen es sehr wahrscheinlich, dass die Funktion des urtümlichen Pax6-Transkriptionsfaktors auch dort bereits mit der Augenentwicklung zu tun hatte." Demnach hätte der gemeinsame Vorfahre fast aller vielzelligen Tiere - ausgenommen im Wesentlichen nur die Schwämme, Nesseltiere und Rippenquallen -, der als vermutlich unscheinbarer Wurm in den präkambrischen Meeren lebte, bereits Augen besessen, wenn auch wahrscheinlich sehr einfache.

Der Wurm als Modell der ältesten Augen

Die eleganten Schlussfolgerungen der Evo-Devo-Forschung sind damit nicht zu Ende. Die einfachsten Augen der Welt, bestehend aus zwei Zellen, einem Lichtrezeptor und einer Pigmentzelle, hat Detlev Arendt vom Europäischen Molekularbiologischen Laboratorium (EMBL) in Heidelberg bei Larven des Meeresringelwurms Platynereis dumerilii (siehe BIOPRO-Artikel vom 21.12.2009) gefunden. Sie entsprechen genau dem, was Darwin bereits in seinem epochalen Werk postuliert hatte: „Das einfachste Organ, welches ein Auge genannt werden kann, besteht aus einem von Pigmentzellen umgebenen und von durchscheinender Haut bedeckten Sehnerv, aber ohne Linse oder andere lichtbrechende Körper.“
Ein Beitrag von:
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EJ - 04.11.2010
© BIOPRO Baden-Württemberg GmbH

Literatur:
Detlev Arendt und Thomas Holstein: Evo-Devo-Forschung. In: Evolutionsbiologie (V.Storch, U. Welsch, E. Wink, Hrsg.), 2. Aufl., Springer-Verlag Berlin/Heidelberg, 2007.
Sean B. Carroll: The Making of the Fittest. DNA and the ultimate forensic Record of Evolution. Norton & Co., New York/London, 2006.

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